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독일 연구팀, 남극 빙하 밑에 숨겨진 ‘고대 대륙’ 흔적 발견

기사승인 2018.11.23  13:34:08

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남극대륙은 사람들에게 있어 신비로운 곳이기도 하지만, 과학자들에겐 탐험의 세계이기도 하다. 최신 연구보고서에 따르면 남극 빙하 밑에 고대 대륙의 흔적이 숨겨져 있다고 한다. (AFP)

남극대륙은 사람들에게 있어 신비로운 곳이기도 하지만, 과학자들에겐 탐험의 세계이기도 하다. 최신 연구보고서에 따르면 남극 빙하 밑에 고대 대륙의 흔적이 숨겨져 있다고 한다.

11월 15일 폭스뉴스가 보도한 내용에 따르면 독일 키엘대학교의 지구과학 연구 책임자인 조그 애빈(Jörg Ebbing)이 남극대륙의 동쪽에는 새로운 지도에서 볼 수 있듯이 과거 대륙의 핵심 지대였던 크라톤(Craton)으로 구성돼 있다고 말했다.

크라톤은 ‘안정된 지각', ‘대륙의 핵심’, ‘고기산지(高期山地)’, ‘고기산지 핵심’, ‘대륙괴’ 등으로도 불리며 오래되고 안정적인 대륙지각을 일컫는다. 크라톤은 최근 5억 년 동안 대륙이나 초대륙이 모이거나 갈라진 적이 없어 거의 아무런 변화가 일어나지 않은 지각이다.

애빈은 과학 전문 매체 ‘라이브 사이언스(Live Science)’에 “관찰 결과, 초대륙 곤드와나의 분열과 남극대륙과 주변 대륙의 연결을 보여준다”고 밝혔다.

‘곤드와나 고기산지’ 또는 ‘남쪽 대륙’이라고도 불리는 곤드와나 대륙은 5억7300만 년~5억1000만 년 전에는 초대륙이었다. 로디니아 대륙에서 떨어져 나온 두 개의 초대륙 중 하나로 남반구에 있었다.

애빈은 이메일 인터뷰에서 “이와 같은 발견은 지구 구조에 대한 기본적인 사실을 파헤치고 남극대륙과 빙하의 상호작용을 파악하는 데 도움이 된다”고 했다.

그는 “남극대륙이 외진 곳에 위치해 있고 빙하 속에 묻혀 있기 때문에 남극대륙 지질도에서 일부만 나타나 있다. 연구원이 유럽우주국(ESA)의 지구 중력장과 해양순환 탐사 위성(GOCE)의 데이터를 활용해 지도상에 남극대륙의 나머지 부분을 채워 넣었다”고 덧붙였다.

2009년부터 2013년까지 GOCE는 지구의 궤도를 돌며 지구의 지형 변화와 내부 밀도를 조사할 수 있는 많은 데이터를 수집했다.

GOCE가 측정한 변화 데이터는 도식화할 수 있으며, 애빈과 그의 연구팀은 다른 위성 데이터를 통해 남극대륙을 뒤덮고 있는 빙하를 가상으로 제거할 수 있어 빙하 밑의 기반암을 집중 연구할 수 있다.

연구팀이 빙하 밑에 감춰진 물질에 대해 연구를 진행하던 중 고대 대륙을 증명하는 단서를 발견했다. 그리고 이 고대 대륙은 곤드와나의 일부였던 것으로 밝혀졌다.

연구 결과, 남극대륙의 동쪽 지각은 서쪽보다 더 두꺼운 것으로 나타났다. 동남극 대륙의 지각 두께는 25~37마일(약 40~60Km) 사이였지만, 서남극 대륙의 두께는 12~22마일(약 20~35Km)이었다. 애빈은 동남극 대륙의 지각도 고대 크라톤의 혼합물이며 호주 남부의 모슨 크라톤과 딱 맞아떨어진다고 말했다.

또한 그는 “새로운 데이터에 따르면 남극대륙 동쪽의 오래된 크라톤이 이전보다 더 복잡한 형태를 보이고 있다”고 밝혔다.

그 밖에 남극대륙 서부의 마리 버드 랜드(Marie Byrd Land) 밑에 저밀도 구역이 나타났다는 흥미로운 사실도 발견됐다. 애빈과 그의 연구팀은 과학저널 ‘사이언티픽 리포츠(Scientific Reports)’에 게재한 논문에서 지각 아래에 존재하는 저밀도 구역의 정체는 오래된 맨틀의 융기현상으로 인해 생긴 것일 수 있고 밝혔다.

맨틀 융기란 맨틀 중의 뜨거운 용암이 위로 상승하는 현상을 말하며 때로는 화산을 형성할 수도 있다. 연구원의 말에 따르면 남극대륙의 맨틀 융기를 통해 6,600만 년 전의 상황으로 거슬러 올라갈 수 있다고 한다.

쉬지아린(許家琳) 기자

<저작권자 © 대기원시보 무단전재 및 재배포금지>
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